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septiembre, 2007

...navegando por archivos mensuales

 

Se han encontrado los restos del hijo del zar.

Domingo, 30 / septiembre , 2007

Existe un ‘alto grado de probabilidad’ de que los fragmentos de hueso hallados el pasado mes de agosto en las cercanías de la ciudad rusa de Yekaterinburg sean de los restos de la hija y el hijo del último zar de Rusia, Nicolás II, informaron ayer expertos forenses.

De confirmarse esta hipótesis se completaría el capítulo que faltaba de la historia de la dinastía Romanov, cuyos miembros fueron asesinados tras la revolución bolchevique de 1917.

Los fragmentos fueron encontrados por arqueólogos en un campo quemado cerca de la ciudad de las montañas de Urales, en donde Nicolás II, su esposa Alexandra y sus cinco hijos fueron encarcelados por los bolcheviques hasta que los ejecutaron en 1918.

La conclusión preliminar de los investigadores es que hay un ‘alto grado de probabilidad de que los huesos (…) pertenezcan al príncipe heredero Alexei –de 13 años cuando murió– y a la princesa María’, informó el subjefe forense en la región de Sverdlovsk, Vladimir Gromov. Sin embargo, se mostró cauto y quiso subrayar que ‘esta conclusión tiene un carácter profundamente preliminar’.

El investigador forense Vladimir Solovyev señaló que las conclusiones se basan en pruebas ‘antropológicas y dentales’ y advirtió de la dificultad de los análisis genéticos que se harán en un futuro con los fragmentos, ya que éstos estaban quemados y muy dañados.

La cadena de televisión ‘NTV’ informó de que en el mes de agosto hallaron, junto a los restos, un recipiente de cerámica con ácido sulfúrico, así como uñas, barras metálicas de una caja de manera y balas de varios calibres.

La fiscalía anunció que van a reabrir una investigación sobre las circunstancias de las muertes de la familia real, una decisión que podría indicar que el Gobierno se ha tomado en serio este descubrimiento.

Los científicos descifran el ADN de los pelos de mamut.

Domingo, 30 / septiembre , 2007

Un equipo internacional de científicos ha descifrado por primera vez fragmentos de ADN de mamut a partir de unos restos de pelo, en lugar de los típicos huesos, un camino prometedor para conocer el material genético de especies extintas. Las muestras, conservadas gracias a los hielos perpetuos de Siberia, proceden de 13 mamuts que vivieron hace entre 50.000 y 12.000 años.

En concreto, según publica la revista Science, lo que han descodificado los investigadores es el ADN mitocondrial, material genético que solo se transmite de madres a hijas y que es sumamente interesante en estudios de evolución. Los investigadores –dirigidos por Tom Gilbert (Universidad de Copenhague) y Stephan Schuster (Universidad de Pensilvania)– opinan que el pelo puede ser más interesante que el hueso puesto que se conserva bien en ambientes fríos. Además, prosiguen, las muestras de ADN de hueso a menudo están contaminadas por bacterias, mientras que las de pelo suelen estar muy limpias porque se han conservado en queratina, una especie de membrana que parece plástica.

Sin embargo, en opinión de Carles Lalueza-Fox, genetista de la Universitat Pompeu Fabra (UPF), el hueso seguirá siendo fundamental en estudios de este tipo porque el pelo solo se ha conservado en animales que vivieron en las regiones más frías de Siberia. “No tenemos ni pelos de neandertal”, pone como ejemplo. En cualquier caso, se trata de una buena vía de investigación. “Si se piensa en todos los animales disecados en museos que pertenecen a especies extintas –concluye esperanzado Tom Gilbert–, hay mucho trabajo por hacer”.

La sonda espacial Dawn llegará a los límites del Sistema Solar.

Viernes, 28 / septiembre , 2007

En una misión sin precedentes, la sonda espacial Dawn ha iniciado un viaje de cuatro años que la llevará hasta los límites del Sistema Solar.

La sonda ha despegado de la base de la NASA en Cabo Cañaveral, rumbo al cinturón de asteroides que rodea nuestra galaxia. Hay más de 100.000, pero centrará su atención en dos: el rocoso Vesta y el helado Ceres. Los astrónomos creen que los asteroides son los “escombros” que quedaron tras la formación del sistema hace casi 5.000 millones de años. Por eso esperan que proporcionen datos acerca de la formación de los planetas y de toda nuestra galaxia. 

Niveles de azúcar en sangre podrían medirse por el aliento.

Jueves, 27 / septiembre , 2007

Un químico presente en el aliento podría indicar la concentración de azúcar en sangre de los niños con diabetes tipo uno, divulgó hoy la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS)

Pruebas realizadas por científicos de la Universidad de California, en Irving, a un grupo de menores con esa enfermedad, mostró que las concentraciones de metil nitaros al exhalar se correspondieron con el contenido de glucosa en sangre.

Los expertos emplearon durante el estudio un método de análisis químico que se creó para evaluar el nivel de contaminación del aire.

El equipo espera que esa técnica sustituya en un futuro a los pinchazos para medir los niveles de glucosa en la sangre, señaló el artículo.

“Lo que estamos tratando de hacer aquí es proponer algo completamente no invasivo”, escribió el autor principal del estudio, Pietro Galissetti.

Sin embargo, serán necesarias investigaciones más profundas para desarrollar un examen de aliento que analice las concentraciones de azúcar en sangre, añadió.

Fertilizantes químicos provocan malformaciones en las ranas.

Jueves, 27 / septiembre , 2007

La gran cantidad de fertilizantes químicos que se utilizan en los cultivos de EEUU podrían estar detrás de las deformidades que se han detectado en los anfibios de lagos, ríos y estanques, particularmente entre las ranas, según un estudio que aparece publicado en la edición digital de News Scientist.

Estudiantes de Ciencias Ambientales del Estado de Minnesota que han llevado a cabo trabajos de campo en zonas húmedas han sido los que han encontrado un alto número de ranas con ancas adicionales o incluso que les faltaban.

Existen varias hipótesis que tratan de explicar el fenómeno, pero Pieter Johnson, experto de la Universidad de Stanford de California ha llevado a cabo un estudio que señala a los fertilizantes como culpables. Para ello utilizó 36 minicharcas. En las que se añadieron fertilizantes, hubo un gran incremento de algas. Con más materia orgánica para comer, los caracoles incrementaron también sus poblaciones. Y con ellos el parásito Ondatrae ribeiroia, que afecta a los renacuajos.

Los parásitos causan quistes en las áreas infectadas, que son los que provocan las malformaciones, según el estudio. Desde el inicio de la agricultura industrial, se ha triplicado la cantidad de fertilizantes usados.

Una receta para salvar la Tierra.

Jueves, 27 / septiembre , 2007

No es una carta cualquiera la que publica hoy la revista «Nature». La firma el padre de la Teoría de Gaia, esa que considera que la Tierra es un organismo que se autorregula, evoluciona y está vivo, aunque también enfermo. Por eso James Lovelock propone en esas líneas -que firma con Chris Rapley, coautor de su hipótesis- una receta para que nuestro planeta se cure y para ello le da a beber de su propia medicina, el mar. «Proponemos una forma de estimular la capacidad de la Tierra para curarse a sí misma, como un tratamiento de emergencia para la patología del calentamiento global», comienza la carta. Una autocuración posible a través de los océanos, que cubren más del 70 por ciento de la superficie terrestre.

Lo que Lovelock propone es bastante simple y tiene que ver con el ciclo natural del CO2 .Introduciendo en el océano unos tubos de entre 100 y 200 metros de largo y 10 metros de diámetro, que terminan en su base en una especie de válvula batiente, se logra bombear agua, permitiendo la mezcla de las aguas ricas en nutrientes del fondo con las más pobres de la superficie. Esto provoca la fertilización de las algas, que crecerían y podrían absorber más dióxido de carbono de la atmósfera. Al mismo tiempo, estas algas convierten, gracias a la luz, el sulfato inorgánico del mar en sulfuro de dimetilo, que se oxida en la atmósfera en compuestos que atraen la humedad. Así, provoca la formación de nubes, que absorben mayor radiación solar y, por tanto, favorecen un efecto de enfriamiento del planeta.

El año pasado un grupo de investigadores del Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona (CSIC), descubrieron que la radiación solar fomenta la presencia de dimetilsulfido, que a su vez interviene en la formación de las nubes. Por tanto, la idea de Lovelock es acelerar este mecanismo natural con la fertilización natural de las algas. Esto crearía un «parasol» gigante que ayudaría a bajar los termómetros del planeta, que hace tiempo que arden.

Las bacterias se vuelven más peligrosas en el espacio.

Miércoles, 26 / septiembre , 2007

Las bacterias infecciosas se vuelven más virulentas en el espacio, según un estudio difundido en la revista Proceedings of the National Acedemy of Sciences (PNAS), que podría tener implicaciones para los astronautas.

La bacteria salmonella typhimurium puede contaminar los alimentos y provocar la muerte, pero su peligrosidad aumenta en condiciones de ingravidez, según los resultados de un experimento desarrollado por astronautas del trasbordador Atlantis.

Las personas con salmonelosis presentan síntomas como náuseas, diarreas y vómitos. En aquellas con un sistema inmunológico deprimido puede ser mortal.

Según el artículo, La infección es difícil de tratar aun con antibióticos, por lo que en las misiones espaciales podría necesitarse un reforzamiento de las condiciones de higiene.

El estudio fue realizado por la astronauta de la NASA, Heide Stefanyshyn-Pipe, bajo la dirección del Instituto de Biodiseño de la Universidad estatal de Arizona.

En respuesta a las condiciones de microgravedad, la bacteria sufrió cambios en el espacio, lo cual indica que los microorganismos son capaces de cambiar cuando se encuentran en ambientales distintos a los que generalmente se desarrollan.

Los científicos descubrieron que un amplio número de cambios genéticos de la bacteria están regulados por una proteína llamada HFq.

De acuerdo con los expertos, un medicamento desarrollado para atacar la Hfq ayudaría a proteger a los astronautas de patologías infecciosas durante los viajes espaciales y también a las personas en tierra.

Visita al cinturón de asteroides.

Miércoles, 26 / septiembre , 2007

Mientras el presidente Bush sueña con que el hombre vuelva a la Luna, aunque no proporciona los fondos necesarios, más de 50 naves robóticas de la NASA están explorando ahora mismo el espacio lejano y cercano y también la Tierra desde el espacio. Y otras 40 misiones están en preparación y desarrollo. Una de ellas, Dawn (Amanecer en inglés) parece que por fin va a ser lanzada mañana para explorar el cinturón de asteroides en los próximos ocho años.

El último retraso de la misión tuvo lugar hace sólo dos meses, para dar paso al lanzamiento de la Mars Phoenix hacia Marte cuando se produjeron dificultades técnicas en cabo Cañaveral. Sin embargo, la idea de esta exploración de la peligrosa zona entre Marte y Júpiter repleta de centenares de miles de rocas grandes y pequeñas, data de 1994. Christopher T. Russell, de la Universidad de California, su promotor, se dio cuenta posteriormente de que a partir de 2011 dos de los mayores asteroides, Ceres y Vesta, se iban a aproximar entre sí. Entonces propuso una misión que visitara ambos, que fue aprobada en 2000. Resulta que ahora Ceres ya no es un asteroide sino que ha sido ascendido a la categoría de planeta enano, la misma a la que ha descendido Plutón. La misión ha pasado a ser planetaria.

Sin embargo, las cosas se complicaron, el proyecto iba retrasado y el año pasado la NASA lo canceló sin más, dada la escasez de fondos que tiene para cumplir las órdenes de Bush de volver a la Luna y más allá. El laboratorio de la NASA que ha construido Dawn (el Jet Propulsion Laboratory) apeló esta decisión y la misión volvió al calendario, para alivio de Russell y todos los demás integrantes del equipo. Y si no sale por fin antes de noviembre, no podrá llegar a su lejana cita porque la mecánica celeste impera. El plan es que la sonda llegue a Vesta dentro de cuatro años, y desde allí se desplace a Ceres, para lo que tardará otros tres años.

La forma de propulsión de Dawn ha sido el origen de sus problemas y retrasos pero también lo que le permite este complicado itinerario. Son motores iónicos, que funcionan con gas xenón y proporcionan una aceleración muy pequeña pero constante con mucha eficiencia. Así llegó la sonda europea Smart a la órbita de la Luna y ahora la NASA tiene interés en utilizar esta tecnología.

Simplemente llegar ya no es objetivo suficiente para una misión espacial que se precie. Lo que Dawn pretende hacer es viajar 4.500 millones de años hacia el pasado, mediante la observación detallada de dos cuerpos celestes que están en el mismo estado en que quedaron entonces, cuando se formó el Sistema Solar. Lleva una cámara y dos espectrómetros que pueden detectar elementos químicos y compuestos minerales. También lleva en un chip los nombres de 360.000 entusiastas del espacio, recogidos mediante una campaña por Internet. Se situará en órbita de cada cuerpo celeste y lo observará con sus instrumentos.

Vesta es conocido por los terráqueos, porque hasta aquí han llegado algunos de sus pedazos, en forma de meteoritos. Uno de cada 20 de los encontrados en la Tierra procede de este asteroide. Ceres, de mayor tamaño, tiene la forma redondeada que le ha permitido situarse en la categoría de los planetas enanos.

Mientras Dawn era colocado encima del cohete Delta II que debe lanzarlo desde cabo Cañaveral, en Alemania se presentaba, ya casi terminado, el telescopio espacial europeo Herschel, un proyecto de la ESA, cuyo contratista principal es la empresa Thales Alenia. El plan es que sea lanzado a finales de julio de 2008, a bordo de la versión pesada del cohete Ariane 5, desde Kourou, en compañía de otro telescopio espacial que también lleva el nombre de un físico distinguido, Planck.

El espejo de Herschel, que observará en toda la gama de radiación infrarroja, destaca por su tamaño, lo que implica una gran complejidad técnica. Mide 3,5 metros de diámetro, lo que le convertirá en el mayor telescopio espacial mientras llega el sucesor del famoso Hubble, el James Webb, que tendrá un espejo de 6,5 metros.

Los telescopios para infrarrojo pueden observar la radiación térmica que es invisible para el ojo humano y que emiten todos los objetos celestes. De especial interés es la observación de objetos, como estrellas y galaxias, muy fríos (y distantes), que no son visibles para los telescopios ópticos, y los que, por estar rodeados por nubes de polvo y gas tampoco se pueden ver. Una complicación es que los instrumentos de observación tienen que estar muy fríos, a una temperatura cercana al cero absoluto (-273,15 grados centígrados) para que su propia radiación térmica no interfiera en las observaciones, y otra es que tienen que estar en el espacio porque en la Tierra la atmósfera bloquea gran parte de la radiación infrarroja. Herschel lleva tres instrumentos avanzados y un sistema criogénico para enfriarlos. Se situará a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, en el segundo punto de Lagrange, mucho más lejos que el Hubble, que está en órbita terrestre baja.

Hallan más especies nuevas.

Miércoles, 26 / septiembre , 2007

Un grupo de científicos ha descubierto once nuevas especies de animales y plantas en una área remota del centro de Vietnam, anunció ayer el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

Se trata de dos mariposas y una serpiente, así como cinco orquídeas y otras tres plantas que fueron halladas en la provincia de Thua Thien Hue, informó el WWF mediante un comunicado de prensa.

Asimismo, otras diez plantas, entre ellas cuatro orquídeas, están siendo todavía investigadas, pero todo apunta a que podrían ser también nuevas especies.

Según el especialista del WWF en ese área, Chris Dickinson, desde 1990 diversas especies de mamífero han sido descubiertas en esos mismos bosques, lo que significa que esos últimos hallazgos “pueden ser únicamente la punta del iceberg”, indicó el experto.

Las selvas de esa región se han mantenido vírgenes a lo largo de miles de años y por ello ofrecen un hábitat único para muchas especies, dijo WWF.

“Sólo pueden descubrirse nuevas especies en lugares muy especiales, y el Pasillo Verde es una de ellas”, dijo Dickinson, en referencia al nombre con el que se conoce a esa región.

La nueva especie de serpiente hallada vive en los arroyos, donde caza ranas y otros animales pequeños para alimentarse, puede alcanzar los 80 centímetros de largo y tiene la piel a rayas amarillas y blancas con puntos rojos.

En cuanto a las mariposas, una es del género Zela y la otra de una nueva especie de la familia de las Satyrinae.

Las nuevas tres orquídeas descubiertas no tienen hojas, lo que es raro en ese tipo de planta, y viven en estado de descomposición, como muchas especies fúngicas.

Entre las otras plantas descubiertas destaca una aspidistra, que produce una flor prácticamente negra, y una nueva especie de arum, con flores amarillas.

Según el WWF, todas esas especies están en riesgo de desaparición debido a la tala ilegal, la caza y la extracción no sostenible de recursos naturales.

Cambio climático hace navegable ruta polar.

Miércoles, 26 / septiembre , 2007

Imágenes satelitáles del Paso del Noroeste, que une al océano Atlántico con el océano Pacífico, publicadas esta semana por la Agencia Europea del Espacio (ESA), evidencian que los cambios climáticos del planeta han convertido a esta ruta, históricamente intransitable, en una vía adecuada para el paso de barcos, según Radio Francia Internacional.

El Paso del Noroeste, ubicado entre islas del norte de Canadá y generalmente cubierto de hielo, se ha ido convirtiendo en una ruta navegable a causa del calentamiento global.

De acuerdo, a la ESA, la zona cubierta por hielo cayó esta semana su nivel más bajo desde hace 30 años, cuando comenzaron a realizarse mediciones por satélite.

La ESA también indicó que la reducción media anual de la cubierta de hielo, en los últimos 10 años, ha sido de unos 100 mil kilómetros cuadrados.

La reducción del Paso del Noroeste, disminuirá el trayecto marítimo entre Europa y Asia, por lo que algunos creen que podría convertirse en una ruta de competencia para el Canal de Panamá, por donde actualmente circula la mayor parte del comercio mundial.